Inicialmente, o Uptis será fornecido para uso urbano geral e não para direção de alto desempenho ou off-road.

Um artigo publicado por aqui nas últimas semanas apresentava informações sobre o pneu que enchia sozinho da Continental, empresa da Alemanha.

A Michelin responde apresentando o protótipo Uptis, um pneu sem ar e à prova de furos. 

À primeira vista, o sistema não difere muito do produto tradicional, mas, olhando de perto, é possível perceber sua estrutura interna.

Para suprir a necessidade do ar comprimido, o novo pneu contém mais borracha em seu interior, formando aletas que se comportam como molas que se flexibilizam à medida que a pressão é aplicada na parte externa. Essa característica confere resistência ao pneu, que, como não precisa ser preenchido com ar, torna-se imune a perfurações.

O Uptis usa materiais que o tornam mais resistente. O fato de não ser preenchido com ar também o torna indiferente a explosões. Isso significa que, a longo prazo, haveria uma acentuada diminuição no descarte desse tipo de pneu. Contudo, como seu interior consome muito mais borracha que os produtos comuns, o impacto no meio ambiente poderia ser muito maior no período de adoção.

A General Motors deve testar o protótipo Uptis ainda em 2019 em uma frota de veículos autônomos, o real motivo para o projeto ter saído do papel, já que táxis totalmente independentes não terão quem troque pneus furados, por exemplo.

Os pneus que são sucateados como resultado de perfurações, danos causados ​​por acidentes nas estradas ou pressão inadequada do ar, causando desgaste desigual, são responsáveis ​​por 200 milhões de produtos, ou dois milhões de toneladas de resíduos evitáveis, enviados para aterros todos os anos. 

Cerca de um bilhão de pneus são substituídos a cada ano, enquanto na China, o motorista médio tem seu pneu furado a cada seis meses, de acordo com a empresa de mídia e eventos GreenBiz.

Ambientalmente, com a chegada do Michelin Uptis, haverá uma redução no uso de matéria-prima.

Apresentando o Uptis

“O pneu do futuro deve ser airless, impresso em 3D e sustentável a partir do uso de materiais renováveis”, disse Eric Philippe Vinesse, vice-presidente executivo de pesquisa e desenvolvimento da Michelin.

“Nosso protótipo de pneu já suportou muitos testes e estará disponível ao mercado até 2024. Ele oferecerá o mesmo nível de desempenho que um pneu pressurizado, além de significar que, para os automóveis de passageiros não haverá mais risco de pneus furados e as frotas de empresas que terão mais economia e maior eficiência.”

O nome Uptis significa ‘Sistema Exclusivo de Pneus à Prova de Furos” e foi projetado com a próxima fase de mobilidade em mente – serviço compartilhado autônomo, totalmente elétrico, ou outras aplicações com as quais a demanda por manutenção próxima a zero será uma prioridade. 

“À medida que avançamos para os veículos elétricos, a expectativa do pneu está mudando”, diz ele. “O torque é muito maior, então temos que projetar pneus para gerenciar isso. Os diferentes locais da bateria, no chão ou entre os assentos, também afetam o equilíbrio.

“A contribuição do pneu está aumentando em termos de consumo de energia, porque, quando um EV está regenerando eletricidade, quando freia, a diferença entre um pneu eficiente e um pneu comum afeta a quantidade de energia que você pode recuperar. Assim, enquanto um EV não está emitindo emissões de dióxido de carbono, ainda há a questão do alcance e um pneu muito eficiente permite que você dirija mais longe em um carro com a mesma bateria.”

Como esse pneu é feito?

O Uptis é feito de uma combinação de borracha para a banda de rodagem, alumínio incorporado para a roda e fibra de vidro com resina para os 70 raios que fornecem as propriedades de absorção de choque, em vez do ar. 

Após 10 anos de pesquisa e 50 patentes cobrindo a estrutura, fabricação e aplicação dos raios, a Michelin diz que o produto oferece propriedades mecânicas excepcionais que são mais resistentes que os pneus comuns.

Inicialmente, o Uptis será fornecido para uso urbano geral e não para direção de alto desempenho ou off-road, explica Florent Menegaux, executivo-chefe do grupo Michelin. “Em desertos com areia fina, como nos Emirados Árabes Unidos, isso pode criar alguns problemas, porque na areia um pneu é esvaziado, para que possa flutuar como um barco”, diz ele. “Mas, neste caso, a areia pode penetrar no interior e criar alguns problemas de equilíbrio. Portanto, nesta fase, não é para off-road, mas ainda abrange a maioria de nossas aplicações como pneu urbano. “

Para melhorar ainda mais a aerodinâmica e, portanto, obter maior eficiência, o Uptis terá paredes laterais convencionais. O protótipo tinha sulcos abertos nas laterais quando foi introduzido. Como tal, o Uptis parecerá um pneu comum, com paredes laterais fechadas que impedem a coleta de água e pedras.

“Antes que possamos lançar isso no mercado em 2024, exigimos ampla cooperação de todos os fabricantes de veículos e uso na vida real, para que possamos entender todos os parâmetros antes que possamos mudar de escala”, diz Menegaux. 

“Parte do programa de desenvolvimento é que você não pode substituir a roda sem o ‘pneu’, então estamos analisando a possibilidade de substituir apenas a banda de rodagem. Ou podemos ver uma maneira de separar o centro dos raios, mas é muito cedo para dizer.”

No entanto, a Michelin é rápida em apontar que não é um pneu milagroso com vida útil infinita e que a taxa de desgaste da banda de rodagem será a mesma de um pneu convencional. Ele precisará ser substituído após o desgaste.

Ele é mais pesado que um pneu convencional, mas, como é à prova de perfuração, a empresa diz que o peso total de um carro será reduzido porque não precisará carregar um kit de roda, pneu, macaco e ferramenta sobressalentes. 

Para os operadores de frota, isso também significa que eles não terão mais que organizar programas de manutenção para verificar a pressão do ar e retirar pregos, ou ainda encontrar uma solução para a questão da sustentabilidade de como descartar pneus furados.

Colocando Uptis à prova em pistas de corrida

Como os Uptis se sairão nas pistas de corrida, sempre que forem colocados à prova? 

Scott Clark, chefe do esporte a motor da Michelin, diz que ainda há muito desenvolvimento no pneu sem ar a partir dessa perspectiva.

“A princípio, você poderia argumentar que o esporte a motor e a sustentabilidade entrariam em conflito, mas, pelo nosso ponto de vista, eles se complementam, pois estamos fornecendo uma valiosa plataforma de pesquisa e desenvolvimento.

“Como fornecedor oficial de pneus para o campeonato de Fórmula E, tivemos que examinar a resistência ao piso de rolamento no automobilismo pela primeira vez, para que esses carros de corrida possam obter o maior alcance de suas baterias.

“Tivemos que desenvolver um pneu que funcionasse perfeitamente em todas as condições – quente, frio, úmido ou seco – porque não usamos slicks de corrida tradicionais ou pneus específicos para chuva, como em outras categorias. Isso, mais o fato de nosso pneu de corrida ser estriado como um carro de estrada, significa que o que desenvolvemos na pista se traduz em 100% em nossos carros de estrada e nos Uptis.”

Se tudo correr como planejado, o objetivo é ter uma opção Uptis em veículos de passageiros vendidos pelas marcas GM potencialmente em 2024. 

É provável também que os pneus Uptis tenham um custo maior em comparação com os pneus regulares, óbvio. 

O que ainda não ficou bem claro é a sensação de dirigir um carro com esses pneus X pneus tradicionais. 

As pesquisas receberam um feedback misto e não definitivo entre os motoristas.